De cele mai multe ori, evenimentul de final al unui sezon de tenis reunește jucătorii cu cea mai mare influență asupra jocului. Accidentările își fac deseori apariția, dar în majoritatea contextelor spectacolul rămâne admirabil.

Continuând astfel ideea, încercând să nu pătrundem într-o zonă specifică exprimărilor de natură clișeistică, niciun combatant nu renunță ușor înainte de a încheia bătălii dure. Anul 2020 pare să confirme acea ipoteză pe una dintre scenele de elită ale probelor de simplu și respectiv dublu în cadrul turului băieților.

Ultima amprentă londoneză a Turneului Campionilor promitea să nu treacă neobservată. Absența spectatorilor este un argument relevant, dar nu tocmai pozitiv către precedenta afirmație. Totuși, scaunele părăsite ale celui mai mare complex de suprafață dură din Marea Britanie constituie o parte integrantă a prezentului. Alături de ea, mai putem menționa ascensiunea demnă de notat a tehnologiei Hawk-Eye Live. Pentru prima dată, într-un turneu de prim rang, oficialii de la linie au fost substituiți complet prin intermediul electronicii. Însă, trecând peste elementele ce compun decorul unei arene pe finalul lunii noiembrie, principalii catalizatori ai atenției pasionaților rămân jucătorii.

La capătul a patru zile de competiție, din cele două grupe cu apanaj jubiliar, au fost extrași doar cei mai constanți. În conformitate cu rezultatele finale din cadrul Tokyo 1970, respectiv London 2020, Dominic Thiem și Novak Djoković, pe de o parte, împreună cu Daniil Medvedev și Rafael Nadal, pe de alta, urmau să decidă componența ultimului act mult așteptat.

Prima semifinală propunea un duel care și-a consumat un capitol precedent la Londra în 2019. Austriacul recent câștigător la U.S. Open dorea să-și obțină o a doua șansă de a lupta pentru trofeul ATP Finals. Pentru a o îndeplini, actualul număr trei mondial trebuia să-l depășească pe cel ce îi interzisese în ianuarie un succes mai rapid într-un turneu de Mare Șlem. Novak Djoković s-a văzut condus de el cu două seturi la unu, însă a găsit resursele pentru a se impune la Melbourne pentru a opta oară în carieră. Așa cum indicam mai devreme, cei doi se întâlniseră și în grupele precedente din capitala Angliei, atunci când Thiem a avut câștig de cauză. Echilibrul partidelor menționate urma a nu avea vreun termen de comparație cu cele petrecute în după-amiaza de sâmbătă, pe parcursul tuturor manșelor.

Prima a fost și singura care nu s-a extins către lungimea maxim posibilă, însă nu a dus deloc lipsă de suspans. Cei doi au evoluat într-o manieră echilibrată în primele zece jocuri, etalând forță mentală în momentele de presiune pe propriul serviciu. Jucătorul în vârstă de 27 de ani a izbutit, în cele din urmă, să creeze o oportunitate de break abordând perfect din punctul de vedere al agresivității cele două puncte vitale. Arătând că poate domina orice rival când se prezintă la capacitate maximă, Thiem a închis segmentul inaugural dincolo de granița prelungirilor.

Liderul mondial era conștient că trebuia să rămână conectat, în ciuda faptului că a pierdut un act inaugural intens. Firul narativ al manșei cu numărul doi s-a prezentat de o manieră asemănătoare. Șansele de succes contra serviciului au apărut destul de greu până spre concluzia setului. Elevul fostului tenismen chilian, Nicolás Massú, era nevoit din nou să vină din spate pe tabelă. El a rezistat cu brio secvențelor delicate și a dus actul într-un tie-break ce s-a dovedit rarisim. Debutul său a ilustrat schimbări majore de inițiativă, iar al treilea cap de serie din Regatul Unit s-a apropiat uluitor de victorie. Totuși, ritmul a fost cel puțin egalat din cealaltă jumătate de teren. În total, Nole a apărat patru mingi de eliminare într-un joc decisiv cu trei pauze de scaun. Austriacul a fost cel care a comis greșeala decisivă, iar duelul poposea într-un interval final, ce nu a părăsit tiparul stabilit.

Paritatea a persistat neîntrerupt până în clipele de final. Vicecampionul în exercițiu a avut parte de minute complicate, în special la finalul ultimelor jocuri pe propriul serviciu. Sârbul și-a putut stăpâni cu greu frustrarea de-a lungul ultimei treimi a încleștării. În ciuda nemulțumirilor legate de propriile decizii, Djoković a împins și setul al treilea până în tie-break. Balcanicul și-a adjudecat primele patru schimburi, pierzându-le uluitor pe următoarele șase. Spiritul de luptă al austriacului a căpătat noi valențe. După 2 ore și 54 de minute, la a șasea ocazie avută, Dominic Thiem a prevalat cu 7-5; 6-7 (10); 7-6 (5).

După o înfruntare colosală, el a fost salutat la marginea terenului de către Rafael Nadal. Legendarul iberic nu își adjudecase niciodată Turneul Campionilor, iar acum plănuia să ajungă în a treia sa finală din metropola engleză. În față, îi stătea cel mai în formă tenismen al lunii. Daniil Medvedev a fost singurul atlet neînvins de-a lungul grupelor. Mai mult, rusul nu a pierdut vreun set în primele trei dueluri.

Asemănările celor două înfruntări din faza ultimilor 4 erau izbitoare. Precum am remarcat mai devreme în cazul primilor doi semifinaliști, Rafa și Medvedev s-au confruntat recent (în 2019) atât la O2 Arena, cât și într-o confruntare de titlu major ce a avut nevoie de cinci manșe. Nadal s-a impus fabulos, la New York și în Regatul Unit. Spaniolul urmărea o nouă ispravă împotriva moscovitului, care ar fi fost a patra din tot atâtea dispute directe.

Primele game-uri din semifinala sesiunii de seară au fost foarte lungi. Nadal a ripostat corect planului încrezător de joc etalat de numărul 4 ATP. Profitând de singurele momente de scurtcircuit ale sale, spaniolul a realizat un break alb, prin care a balansat decisiv setul inaugural în favoarea sa. Ulterior, sportivul rezident în Monte Carlo părea să preia controlul deplin în cel de-al doilea. El s-a desprins rapid la un ecart considerabil, care putea chiar să se mărească. Toreadorul a revenit de la șansă de 1-5 și s-a aflat în postura de a servi pentru victorie. Nadal a cedat game-ul respectiv la 0, permițându-i oponentului să recapete controlul psihologic al întâlnirii. Desigur, tie-break-ul a reprezentat unitatea de măsură necesară pentru a-i separa pe cei doi. Lipsa de inspirație dintr-o parte a fileului, coroborată cu puțin mai multă șansă în cealaltă, au înclinat soarta în favoarea lui Medvedev.

Actul final s-a jucat sub semnul echilibrului până la jumătatea sa, atunci când favoritul cu numărul 4 a reușit să prelungească un joc la primire. În cele din urmă, câteva erori comise de Nadal au consfințit o desprindere hotărâtoare pentru finalistul de la Flushing Meadows din 2019. Rezultatul final a fost stabilit tot la primire de către Daniil Medvedev. Autorul unui tenis curajos, centralizat pe forță a dispus de Rafael Nadal cu 3-6; 7-6 (4); 6-3. Speranțele ibericului au fost zădărnicite după 155 de minute de joc începute promițător, în care a ajuns la un pas de victorie.

Astfel, penultima zi de la O2 Arena a clarificat multiple semne de întrebare asupra istoriei tenisului. Roger Federer va mai rămâne pentru cel puțin un an singurul jucător cu șase succese la Turneul Campionilor. În același timp, eliminarea dramatică a lui Novak Djoković garantează și că duminică va fi încoronat un campion în premieră. El se va alege dintre Dominic Thiem și Daniil Medvedev.