Simona Halep și Sorana Cîrstea au ratat șansa unei evoluții unice pentru tenisul feminin românesc pe iarbă.

Cele două tenismene românce au avut nevoie de o așteptare de o zi pentru a pătrunde în paralel pe teren, spre un potențial duel direct pentru trofeu.

Fiecare a avut oportunitatea unei desprinderi hotărâtoare, după mult efort în seturile decisive. Însă, deși părea că dubla campioană de Mare Șlem va trece mai aproape de victorie, conaționala sa ar mai fi avut două schimburi de obținut.

Shuai Zhang a fost totuși cea care și-a ținut calmul mai eficient împotriva capului de serie 6, într-un tie-break absolut dramatic. Puține minute mai târziu, cea care a ieșit învingătoare alături de chinezoaică la Nottingham – pe lângă succesul de simplu – a închis cu succes o manșă a treia dureroasă pentru Simona Halep, favorita a doua a Birmingham Classic 2022.

*******************

Cum s-a scris evoluția din 2022 a Birmingham Classic

Precum este normal să ne amintim, Gabriela Ruse (aflată deja la Bad Homburg) a avut parte de confruntări absolut incredibile în succesiune și la precedentul concurs. Cumva, dacă după succesul din runda a doua și deja cunoscutele tie-break-uri ale sale (8-6 și 14-12), ea ar fi reușit să gestioneze mai curat finalul cu Shuai Zhang, atunci discuția ar fi căpătat proporții unice pentru un turneu pe iarbă.

Așadar, chiar dacă oportunitatea unei triple prezențe românești în sferturi la simplu nu s-a materializat, cele mai bine clasate două compatrioate au izbutit să ducă parcursul mai departe. Dacă nu ne-am edificat până acum, poate că prima competiție din Marea Britanie indică permanent că Sorana Cîrstea este o atletă ce are nevoie atât de ritm, cât și de încredere.

Al doilea atribut descris are o împlinire mai grea când înfrângerile se adună. În continuare, a fost nevoie de două victorii cu set decisiv pentru ca sportiva cotată favorită 6 să ajungă într-o rară semifinală pe suprafața verde. Donna Vekić a izbutit să îi forțeze limita până la ultimele secvențe deoarece, într-adevăr, partida din sferturi ar fi putut să balanseze în orice direcție, dacă fosta finalistă din Birmingham ar fi convertit mai atent șansele de break în ultima manșă.

În schimb, pentru partenera de dublu a exponentei națiunii ex-iugoslave, obiectivul principal a fost o resetare a echilibrului în joc, care evident se va transpune și la nivel emoțional. Drept consecință, Simona Halep a căutat ceva mai mult decât acomodarea în peisajul unde nu a mai putut evolua de la unica finală de Wimbledon (din 2019). Deși Lesia Tsurenko nu a cedat deloc ușor, victoria inaugurală a venit la timp, iar ulterior, exponentele britanice au replicat la rândul lor, însă nu suficient.

Dacă în fața lui Harriet Dart, poate cea mai în formă tenismenă engleză la momentul actual, evoluția a fost constant bună, împotriva lui Katie Boulter, lucrurile au mers diferit. Dar, după traversarea cu bine a unui set întâi în care erorile adversarei au ținut scorul strâns când a fost nevoie, multipla campioană de Mare Șlem a reglat consistența. După cel dintâi joc la serviciu cedat, tânăra insulară nu a mai câștigat vreun altul, într-o atmosferă animată, însă foarte plăcută. Răsplata pentru româncă a fost locul în penultimul act care a conturat o importantă schimbare.

Fiecare pasionat al tenisului cunoaște bine că decorul suprafeței verzi este cel care nu va suporta cea mai mică influență a apei. Iar, în Regatul Unit, episoadele de ploaie rămân renumite, Birmingham având parte de averse permanente în amiaza careului de ași al concursului feminin. Decizia organizatorilor a fost fără dubiu amânarea jocurilor pentru ziua următoare, chiar dacă respectivul program nu s-a dovedit echivalent.

Dintre cele patru combatante rămase individual, Sorana Cîrstea, Beatriz Haddad Maia, Shuai Zhang și Simona Halep, șansele au fost importante ca asiatica să trebuiască să aibă chiar trei jocuri de completat. Dincolo de influența finalei de la dublu însă, jocul românesc ar fi putut atinge un nou punct de maxim interes în 2022. Desigur, conaționalele din semifinale aveau la dispoziție șansa de a seta o întâlnire de mare anvergură, cu un titlu WTA pe masă. Misiunea a fost cu atât mai interesantă cu cât partidele penultimei runde au fost delegate să înceapă la aceeași oră.

Într-un context mai degrabă deosebit, pentru a nu spune unic, aveam o dispunere de trei jucătoare care preferă loviturile mai puternice. A patra, în schimb, era categoric și cea mai titrată. În același timp, Simona Halep a mai avut parte în trecut de un duel londonez dificil contra lui Beatriz Haddad Maia. Puternica sud-americană se regăsea în forma carierei, învingătoare la Nottingham în ambele probe la capătul săptămânii anterioare.

Toate argumentele respective au indicat un duel foarte greu pentru constănțeanca de 30 de ani. Iar, după un start solid și încrezător, primul break s-ar fi putut dovedi important. Dar, pe măsură ce adversara a pătruns constant în joc, secvențele de serviciu au fost tot mai vulnerabile. Mai mult, în disputa în care jucătoarea braziliană a egalat întâia oară, am avut parte de două alunecări serioase pentru favorita a doua. De atunci, în puține secvențe ea a mai dat impresia confortului pe teren, măcar pentru restul setului inaugural.

Controlul a trecut invariabil în dreptul atletei din Brazilia, care a aplicat mai multă precizie propriilor execuții în forță. Replica s-a diminuat și rezultatul parțialului inaugural a ajuns să fie o dovadă evidentă, el încheindu-se cu cinci pași la rând pe tabelă în dreptul lui Haddad Maia. Cu puțină neșansă, dinamica înfruntării suferise o schimbare radicală, subliniată și prin intervenția unui time-out medical. Mai mult, suntem obligați să ținem cont încă o dată de statistica ce indica 0 în dreptul victoriilor Simonei după un act 1 cedat.

Cu destulă greutate, am putea spune că ea a reușit să rămână aproape de oponentă, până când momentul schimbării inițiativei a venit pe undeva de nicăieri. O dublă greșeală și un retur foarte bun al constănțencei au reprezentat breșa care ne-a condus spre drumul setului final, sub încurajările tricolore. Jucătoarea mai slab clasată nu a mai găsit cadența suficientă pentru a pune în continuare aceleași probleme în manșa a doua.

Însă, deși conaționala noastră de pe terenul central a tratat inspirat aproape toate secvențele dificile, un pas tot mai rămânea de făcut. Haddad Maia a arătat evident reîncărcată în startul setului decisiv, dar erorile au continuat să se adune pentru un interval suficient care să îi ofere româncei șansa desprinderii. Potențialul game de 4-1 nu a fost concretizat, primul serviciu nefiind aplicat suficient de des. Iar atunci balanța s-a modificat din nou, brazilianca deținând ascendentul aproape în permanență. Chiar dacă a reușit să stopeze pentru moment șarja oponentă, prin fiecare resursă de energie, Halep nu a dus momentul pozitiv până la capăt, pentru a se apropia la o unitate de victorie.

Intensitatea a atins punctul maxim de ambele părți în aproape fiecare raliu însă la fel putem spune și despre precizia lui Beatriz Haddad Maia. Până să servească pentru partidă, aceasta și-a obligat adversara la greșeală mai mult. În ultimul duel, ea a comis dublă greșeală la minge de meci, urmând să bifeze apoi victoria după o imprecizie atât de dureroasă din preajma fileului. Din păcate pentru Simona Halep, ultimul schimb ar putea să sumarizeze întreaga confruntare (încheiată cu 3-6; 6-2; 4-6): începutul foarte bun, secvențele de combativitate prin care și-a oferit șanse în plus, dar și multă dezamăgire.

Totuși, este greu să spunem, chiar și retrospectiv, că cealaltă semifinală – începută și încheiată ceva mai rapid – a fost mai puțin dramatică. În vizita de la Miami, Shuai Zhang i-a aplicat Soranei Cîrstea cea mai dură și directă corecție a stagiunii. Pentru sportiva din Târgoviște, doar două jocuri au venit în cont la capătul unei luni martie pozitive. Condițiile așteptate acum, la începutul unei veri britanice ploioase au fost așteptate diferit. 

Susținerea argumentului respectiv s-a realizat încă din primele momente, în care favorita a șasea a presat serios la primire. Șansele avute la început nu au fost fructificate, dar atât timp cât lucrurile au rămas echilibrate, orice neatenție din partea chinezoaicei avea să conteze enorm. Nevoită să rămână în primul act cu ajutorul serviciului, patru schimburi cedate succesiv au însemnat echivalent că manșa primă va merge din scurt în dreptul Soranei.

Ulterior, senzația a fost aceea că intervalul următor s-a decis chiar în cel dintâi game al său. Fiind foarte hotărâtă să replice imediat pe tabelă, Zhang a izbutit să și-l adjudece pentru a asuma imediat controlul. Într-adevăr, nivelul consistenței Soranei a coborât atât încât foarte rapid nu a existat un dubiu dacă vom puncta sau nu un set decisiv. A fost de așteptat ca românca să se remotiveze la maximum atunci, încercarea de a forța la retur oferind imediat roade. În plus, diferența putea să crească decisiv chiar, însă o serie de șapte puncte consecutive a fost stopată la timp de experimentata asiatică.  

În continuare, pe măsură ce acuratețea compatrioatei noastre a scăzut vizibil, scorul s-a reechilibrat. Concomitent și favorita mai bine clasată a turneului a rezistat cu succes în restul momentelor de maximă presiune, inclusiv până în prelungiri. Până la urmă, tie-break-ul s-a dovedit singura soluție pentru departajarea concurentelor de pe terenul secund. 

Desfășurarea sa a lăsat un gust amar în spate pentru că (oficialul) număr 36 WTA a avut capacitatea pentru întoarcerea scorului. Prin patru puncte consecutive de la 1-4, ea s-ar fi putut folosi de serviciu spre a accede o primă finală pe iarbă. În schimb, o ultimă dublă greșeală, urmată de o altă lovitură riscantă de atac, i-au oferit lui Shuai Zhang propria șansă. Precum în semifinala paralelă, peste 130 de minute de efort s-au încheiat cu scorul defavorabil, de 6-4; 1-6; 6-7 (5).

Astfel, o ocazie oricum deosebită în tenisul din 2022 a luat sfârșit cu scenariul cel mai puțin dorit. În prelungita duminică a Birmingham Classic, Simona Halep și, mai ales, Sorana Cîrstea s-au apropiat enorm de linia de sosire. Totuși, trofeul de simplu avea să se decidă tocmai între cele două jucătoare care au stopat împreună un alt trofeu pentru țara noastră. El ar fi mers în dreptul Monicăi Niculescu, în proba de dublu din Nottingham, cu exact o săptămână în urmă.