Într-o perioadă ceva mai puțin încărcată pentru tenisul mondial, reprezentantele României nu au luat pauză. Pe lângă triumful Alexandrei Cadanțu-Ignatik, în prima rundă a Openului European, doar Irina Begu a mai trecut cu bine un test psihologic.

În schimb, tot pe scena siciliană de la Palermo, Ana Bogdan a fost protagonista unor momente neobișnuit de tensionate. Ele s-ar fi putut foarte bine evita, însă, dacă jocul transformat într-un maraton cu Sara Sorribes Tormo ar fi fost închis mai rapid de româncă. 

Conotațiile triste au continuat să apară și la Hamburg, acolo unde Gabriela Ruse a fost învinsă net în duelul inaugural de Bernarda Pera, din postura campioanei în exercițiu. Tot în Germania, Irina Bara a profitat de oportunitatea unei întâlniri mai mult decât competitive cu Anett Kontaveit. Baltica de pe poziția secundă WTA s-a impus, inclusiv într-o manșă a doua a numeroaselor oportunități irosite pentru reprezentanta Aradului.

***************

Perioada intermediară de zgură, ce separă excursia nord-americană de jocul pe gazon nu oferă vreun moment de respiro pentru combatantele care recunosc nevoia creșterii nivelului. Ca urmare, calendarul va rămâne nu doar aglomerat, ci și înghesuit.

Deplasările post-londoneze au început din capitala maghiară, până în inima Siciliei. Dar, alături de stația din Palermo, la care vom reveni rapid, o altă destinație cu imensă tradiție își menține porțile deschise tenismenelor - Hamburg, gazda unui Open European. Șirul competițiilor a fost reluat în urmă cu o campanie, punând într-o legătură inedită numele ultimelor două campioane: Kim Clijsters și Gabi Ruse.

Interesant este, cel puțin la startul competiției actuale, că o anumită conațională a bucureștencei evocat, a avut parte de același statut. Mai mult, Alexandra Cadanțu-Ignatik a fost singura jucătoare română nevoită să treacă de ruta calificărilor în actuala săptămână. Pentru atleta trecută de 30 de ani, prezențele pe tabloul principal s-au transformat în singurul obiectiv viabil în turul profesionist. Drept cauză a clasamentului mai modest, volumul partidelor până acolo se dovedește ridicat, de la o competiție la următoarea.

Dar în excursia germană succesele necesare au venit la timp, iar sorții rundei inaugurale i-au adus o oponentă ce nu a reușit să îi reziste în multiple ocazii anterioare. Nao Hibino este un omolog atent până la ultimul schimb, cu o dispoziție mai puțin periculoasă pe cea mai lentă suprafață. Nipona a avut o reacție lentă, privind spre o manșă inaugurală de la care nu a putut să spere foarte mult. Cu o încredere superioară, compatrioata noastră s-a plasat în avantaj, deși actul secund avea să se desfășoare diferit.

Japoneza și-a putut coordona mai bine abilitățile defensive, pentru a prelungi suficient de mult confruntarea către un potențial dramatic. Dar, în ultima treime a după-amiezii de luni, Cadanțu a arătat că este jucătoarea cu mai multe atuuri, urmând să reușească închiderea confruntării după un raliu memorabil, cu scorul de 6-3; 2-6; 6-2. Pentru o lungă perioadă de timp, a părut că Alexandra va fi singura tricoloră pentru care drumul la Hamburg va continua lin. Între timp, antonimul ultimului termen era pe cale să se înregistreze în competiția de la Palermo.

Trebuie notat că și înaintea ei, Ana Bogdan a creat un model al încleștărilor cu desfășurări uluitoare. De la Paris, la Londra, scenariile greu de anticipat au continuat pentru exponenta Prahovei, excepție nefăcând nici jocul de la Budapesta contra lui Xiyu Wang. Într-o desfășurare rarisimă, când totul părea pierdut în ambele tabere, raportându-ne la un tie-break al setului secund încheiat cu scorul de 12-14, asiatica a găsit resursele pentru trecerea liniei de sosire, după aproape 180 de minute. Traversarea continentului spre capitala siciliană nu avea să fie mai blândă apoi, în condițiile în care Sara Sorribes Tormo era cotată cu șansa a patra a Internaționalelor din Palermo.

Totuși, luând în seamă condițiile de căldură atroce înfruntate inclusiv în sudul Peninsulei, prima oră de joc a părut să conducă spre o concluzie clară. Exponenta de pe poziția 41 WTA s-a pliat perfect pe dispoziția jocului lui Bogdan, aflat sub control. Dominarea majorității punctelor s-a transpus foarte clar și pe tabelă, iberica găsind foarte greu răspuns pentru execuțiile adversarei. Doar că, ratarea oportunității pentru ducerea scorului la 6-2; 4-0 a reprezentat realmente momentul din care jucătoarea din Spania a putut spera.

În ciuda uriașelor dificultăți cauzate pe fondul temperaturii, favorita de pe hârtie a înaintat treptat, până când presiunea a ajuns în partea opusă de teren. Drept rezultat, Ana avea să cedeze, însă mult mai mult decât și-a imaginat inițial, prin pierderea unui set al doilea dominat în mare parte. Întârzierea considerată peste limita regulamentară a declanșat deja un subiect ce va rămâne mult în atenție, nu din cele mai bune motive. 

Lungile discuții cu oficialii turneului nu au adus decât cele mai tensionate secvențe ale sezonului feminin. În continuare, eliminarea celor șase puncte de penalizare nu a reprezentat o opțiune, în ciuda frustrărilor Anei, justificate într-un scenariu foarte agitat. Brusc, adversara sa a devenit favorită la câștigarea partidei, însă duelul mental a rămas greu de tranșat. Românca a părut să se deconecteze complet, dar momentele în care tabela s-a putut răsturna nu au fost puține. Cedând ultimele opt schimburi în urma altor divergențe cu arbitra de scaun, nefondate conform reluărilor în acea instanță, tenismena din Sinaia s-a înclinat (6-2; 4-6; 2-6) într-un nou maraton incredibil, de-a dreptul secătuitor la nivelul încrederii.

Dramatismul cu o contribuție româno-iberică a fost însă departe de final, pe arena centrală de la Palermo. Irina Begu a înfruntat-o pentru prima oară în carieră pe Mariana Bassols Ribera, o tânără adversară fără multe aspecte de pierdut. Deși combatanta mult mai modest clasată a arătat momente bune, bucureșteanca mai odihnită după eliminarea frustrantă de la Lausanne a asimilat întâietatea manșei de debut.

Ulterior însă, tânăra ocupantă a poziției 226 mondiale și-a mărit agresivitatea deja deosebită. Ea nu a mai cedat avansul break-ului secund, deși a înfruntat numeroase secvențe de presiune. Brusc, întreg elanul s-a menținut de partea madrilenei și în continuare, iar inițial, mai galonata sa adversară a avut mari semne ale întrebării. Fiind condusă din nou fără multe obiecții, Begu a izbutit să rămână într-atât de aproape încât să-și dea șansa experienței suplimentare. 

Cu mai mult calm, în cel mai așezat joc la primire, al șaselea cap de serie a restabilit egalitatea și a reglat disputa în favoarea sa. Deși nu a fost ferită în niciun caz de emoții în seria celor cinci jocuri ce a închis seara (incluzând patru șanse de re-break salvate), Irina și-a păstrat cumpătul, pentru a evita o nouă eliminare timpurie, greu de acceptat. Din nefericire, într-o ipostază mai mult decât similară avea să ajungă concitadina care a disputat ambele finale ale turneelor actuale de prim-plan, mergând în 2021.

Gabi Ruse nu a avut de ales decât să încerce să ajungă cât mai departe în unica experiență ce presupunea apărarea coroanei de la Hamburg. Dar, considerând și forma absolut fluctuantă pe care învingătoarea din finala cu Andreea Petkovic, lucrurile nu se puteau așeza mai defavorabil. Aflată departe de faimoasa arenă centrală, sportiva pregătită de Iulian Vespan a avut-o în față pe Bernarda Pera. Americanca a reușit să ajungă în complexul Am Rothenbaum imediat după ce a cucerit coroana de la Budapesta, venind din calificări.

Cu alte cuvinte, am asistat la același scenariu în cazul ex-reprezentantei Croației, remarcat pentru jucătoarea din București în stagiunea anterioară. Momentul pozitiv s-a remarcat așadar împotriva unei favorite a noua care a ajuns în Germania după o altă înfrângere enorm de dureroasă ca desfășurare, la Budapesta, împotriva Kamilei Rakhimova. Un element ce s-a transpus și după plecarea lui Gabi din națiunea vecină a fost uluitoarea inconsistență la serviciu. Doar că, într-un start absolut ratat de amiază, Ruse s-a văzut imediat copleșită. Atât adversara cât și, poate, miza personală au împiedicat-o să se apropie măcar de ritmul dorit. 

Încasarea unui prim set alb după foarte multă vreme a părut să ofere motivația necesară pentru un joc mai combativ, însă detrimentul enorm al primei execuții a rămas imposibil de evitat. Practic orice avantaj pe care Ruse și l-a creat pe teren și respectiv pe tabelă nu a putut fi susținut din cauza ezitării serviciului. Laureata săptămânii precedente a rămas foarte agresivă și mai ales bine motivată la retur, în ciuda propriilor dificultăți. 

Totul se putea închide pentru campioana în exercițiu cu doar două jocuri în cont, dar din nou, precum în Ungaria, ea s-a remontat suficient pentru a-și oferi speranțe. Ipostaza foarte posibilă a restabilirii egalității a fost anulată prin ultimele două duble greșeli, care au urcat totalul lui Ruse la 11. Pera nu a mai avut nevoie decât să așeze o singură altă lovitură imparabilă în teren pentru a se impune cu 6-0; 6-4. Astfel, aventura Gabrielei în topul 100 WTA se va întrerupe după aproximativ un an, în maniera pe care am fi dorit-o cel mai puțin.

Finalmente, o singură necunoscută, ce a avut însă nevoie să aștepte mai bine de trei zile până la start, mai rămânea de bifat în turul feminin I din Openul European. Respectivul context a vizat-o în prim-plan pe Irina Bara, care cumva, în mijlocul sezonului, s-a regăsit într-o altă postură de gală a carierei. Dacă la Wimbledon a înfruntat-o pe Paula Badosa, terenul central de la Hamburg a așteptat-o pe outsidera din Arad cu Anett Kontaveit.

În ciuda unui parcurs aflat departe de a convinge, estona încă ocupă, conjunctural sau nu, poziția a doua a clasamentului mondial. Tocmai forma modestă a făcut-o pe finalista de la Turneul Campioanelor să accepte o invitație la Hamburg, deschisă contra unei reale specialiste pe zgură. Deși a câștigat doar una dintre ultimele șase întâlniri, baltica nu a avut nevoie de multe minute pentru a prelua controlul tabelei. 

Precum se întâmplă însă în majoritatea întâlnirilor, mai ales desfășurate la un anumit nivel, arădeanca a găsit resurse să rămână aproape de mult mai titrata adversară. Aceasta din urmă s-a adaptat gradual, însă tot mai bine la jocul mereu variat propus din partea opusă. Poate într-un ritm necaracteristic pentru Bara, ritmul punctelor din actul prim a crescut indubitabil datorită inspirației rezidente din Tallinn. 

Ca urmare, rămânea interesant de remarcat dacă Irina va putea să profite de șansele obținute în următoarea secvență. Multe puncte închise absolut spectaculoase ne ridică o dată în plus întrebarea unui clasament al Irinei care nu a atins niciodată două cifre. Reușind excepțional să relanseze setul al doilea cu patru jocuri succesive, românca i-a testat treptat răbdarea absolută a favoritei principale. În același timp, esențială a devenit rezistența pe fondul scăderii fizice a estonei, pe măsură ce partida a căpătat accente dramatice.

Cumva de nicăieri, dar tot mai clar, avantajul a trecut în tabăra jucătoarei net mai slab cotate. Însă, aflată în două rânduri în fața trimiterii încleștării spre manșă decisivă, Irina și-a arătat foarte clar limitele ofensive la serviciu. Anett Kontaveit a forțat un tie-break care nu ar fi trebuit oricum să aibă loc, iar plusul de curaj și precizie i-a garantat succesul, cu 6-3; 7-6 (3).

Puține lucruri rămân de adăugat care ar fi putut să facă startul săptămânii tenisistice chiar mai agitat. Însă, disputele inaugurale din nordul Germaniei și sudul Italiei, au convins o dată în plus cât de volatil poate rămâne sportul de la fileu, sub ramura feminină, una ce continuă să ne arate că ne putem aștepta la orice deznodăminte și trăiri pe măsură, inclusiv pentru reprezentantele tricolore.